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¿QUÉ ES?

Es la inflamación de las meninges, las membranas que recubren el cerebro y la medula espinal.

Puede deberse a infecciones por virus o bacterias. 

La meningitis bacteriana es una enfermedad grave, que puede comprometer la vida o dejar secuelas importantes. Las bacterias más importantes que pueden ocasionarla son:

  • Neisseria meningitidis (meningococo).
  • Streptococcus pneumoniae (neumococo).
  • Haemophilus influenzae tipo b (Hib).

Las meningitis virales resuelven sin tratamiento antibiótico y no presentan complicaciones. Al inicio del cuadro, pueden confundirse con las bacterianas. Solo en un pequeño porcentaje de casos pueden presentar complicaciones en los recién nacidos. Ocurren principalmente durante el verano y primavera.

¿CUÁLES SON LOS SÍNTOMAS?

Los síntomas más característicos son:

  •  Fiebre.
  •  Dolor de cabeza intenso.
  •  Náuseas.
  •  Vómitos.

También puede aparecer rigidez de la nuca (dolor o incomodidad cuando el niño intenta tocarse el pecho con el mentón) y molestias al mirar la luz (fotofobia).

En los lactantes los síntomas suelen ser más inespecíficos:

  •  Fiebre.
  •  Irritabilidad.
  •  Llanto.
  •  Rechazo del alimento.

En algunos casos, pueden aparecer con rapidez un puntillado rojizo en todo el cuerpo (exantema petequial). Suelen acompañar a la meningitis meningocócica.

¿CUÁLES SON LOS PERÍODOS DE INCUBACIÓN Y CONTAGIO?

Meningitis causadas por enterovirus

El período de incubación oscila entre tres y seis días. 

El virus se elimina en la materia fecal durante varias semanas y por vía respiratoria hasta una semana luego de iniciado los síntomas.

Meningitis causadas por bacterias

El período de incubación oscila es menor de cuatro días.

La meningitis bacteriana debe ser diagnosticada rápidamente.

Luego de las primeras 24 horas de tratamiento antibiótico, el paciente deja de contagiar.

¿LOS CHICOS CON MENINGITIS PUEDEN ASISTIR A CLASES?

No, los chicos enfermos deben excluirse del jardín o la escuela.

Pueden reincorporarse luego del alta médica, si están en condiciones de asistir y participar en las actividades habituales sin demandar atención especial de los educadores o del personal de cuidado.

¿CÓMO SE DISEMINA Y CUÁLES SON LAS MEDIDAS DE CONTROL?

Meningitis causadas por enterovirus

En el caso de los cuadros virales, por vía fecal-oral.

Meningitis causadas por bacterias

La diseminación ocurre por contacto directo con las secreciones respiratorias que se expelen al toser o hablar.

Es importante entonces enseñar al niño a cubrirse la nariz y la boca al estornudar o toser. En lo posible, conviene usar una toallita o un pañuelo de papel descartable. De lo contrario, se debe acercar la cara interna del codo.

Las toallitas o pañuelos descartables deben desecharse luego del uso. El niño debe lavarse las manos con agua y jabón luego de utilizar estos elementos o de haber tenido contacto con las secreciones nasales (moco), para evitar que las manos contaminadas diseminen la enfermedad.

El lavado de manos resulta fundamental en la prevención de todas las meningitis.

Ante la aparición de un caso de meningitis, no se necesita cerrar la escuela para su desinfección.

¿CUÁL ES EL TRATAMIENTO?

Las meningitis causadas por bacterias se tratan con antibióticos.

En el caso de las meningitis virales, solo se utiliza un tratamiento de sostén: antitérmicos para la fiebre e hidratación.

¿CÓMO PUEDE PREVENIRSE?

Las vacunas constituyen la medida más efectiva de prevención de las meningitis causadas por bacterias.

El Calendario de Vacunación argentino incluye la vacuna pentavalente contra el Haemophilus influenzae tipo b. En el ámbito privado, está disponible la vacuna séxtuple.

En 2012, se incorporó también a este Calendario la vacuna conjugada trecevalente contra el neumococo, cuya primera dosis de aplica a los dos meses de vida.

Además, existen vacunas contra el meningococo, pero en Argentina solo están disponibles en el ámbito privado.

En el caso de las meningitis causadas por el meningococo o por Haemophilus b, como medida preventiva adicional, deben recibir antibióticos las personas en el entorno cercano del niño enfermo (familiares, compañeros de grado o de sala que compartieron con él más de cuatro horas durante los cincos días previos al inicio de los síntomas).

PARA RECORDAR

  • La meningitis bacteriana debe diagnosticarse con rapidez.
  • Si el niño tiene dolor de cabeza intenso y fiebre, si está confuso e irritable, o si tiene tendencia al sueño, se debe sospechar una posible meningitis y consultar con urgencia al médico. 
  • Se pueden implementar medidas de prevención en el ámbito familiar y escolar.
  • Ante un caso de meningitis, no se necesita cerrar la escuela para su desinfección.